Maantiepyöräily sekä lajin suuret ympäriajokilpailut

Maantiepyöräilyllä tarkoitetaan pyöräilylajia, jossa pyöräillään päällystetyillä, yleensä autoille tarkoitetuilla teillä. Laji on kautta aikain ollut erityisen suuressa suosiossa Keski-Euroopan maissa, kärkimainaan etenkin Belgia, Ranska, Italia sekä Espanja. Lisäksi Britannia on noussut etenkin 2000-luvun kuluessa lajin huipulle. Maantiepyöräilykilpailut jaotellaan yleisesti joko kisan tyypin tai pituuden perusteella. Pituudeltaan ajettavat kilpailut ovat joko yksi- tai useampipäiväisiä. Yhden päivän kisassa voittaja on ensimmäisenä maaliin tullut. Useamman päivän kisoissa kilpailijat ajavat osuuksia peräkkäisinä päivinä ja koko kilpailun voittaa se, joka on suorittanut etappien yhteenlasketut ajat nopeimmin. Ympäriajoissa kokonaistuloksessa voidaan lisäksi huomioida erilaisten sprinttien sekä vuoristo-osuuksien sijoituksia pisteyttämällä niitä ja antamalla näille osuuksille enemmän painoarvoa kokonaiskilpailun voittajaa laskettaessa. Kilpailutyypin mukaan jaettaessa maantiepyöräilykilpailut voidaan jakaa viiteen kategoriaan; normaaliin maantie-etappiin, aika-ajoihin, joukkueaika-ajoihin, paritempoon sekä kortteliajoon. Kansainvälinen maantiepyöräilyn kattojärjestö UCI (Union Cycliste Internationale) koordinoi kansainvälistä ammattipyöräilyä sekä lajin suuria kilpailuja. Maantiepyöräilyssä kolme suurinta sekä tunnetuinta kilpailua ovat Euroopassa suoritettavat eri maiden ympäriajot, joissa nimensä mukaisesti ajetaan tietyn maan ympäri. Italian ympäriajo sijoittuu toukokuulle, heinäkuussa ajetaan Ranskassa ja viimeisenä on syyskuussa järjestettävä Espanjan ympäriajo. Lisäksi Euroopassa ajetaan lukuisia yksipäiväisiä kisoja.

Ranskan ympäriajo

Ranskan ympäriajo, oikealta nimeltään Tour de France on muodostunut maailman tunnetuimmaksi sekä suurimmaksi pyöräilykilpailuksi. Ensimmäinen kilpailu oli vuonna 1903, ja sitä on ajettu siitä lähtien vuosittain, lukuun ottamatta maailmansotien aikaisia vuosia. Tätä usein pelkällä Tour -nimellä kutsuttavaa kilpailua pidetään samalla maailman raskaimpana ja vaikeimpana yhtäjaksoisena kisana. Vuosittain vaihteleva Tourin reitti sisältää vuodesta toiseen rankkoja sekä hyvin vaativia vuoristo-osuuksia Ranskan keskiylängöllä, Alpeilla sekä Pyreneillä. Kilpailun kokonaispituus vaihtelee ajettavasta reitistä riippuen 3000 – 4000 kilometrin välillä. Kokonaiskilpailun ajoaika on 2000-luvulla ollut usein vajaa sata tuntia. Ranskan ympäriajon eri etapeilla ajetaan erilaisia lähtöjä. Suurin osa etapeista suoritetaan yhteislähtönä ja muutama etappi tyypillisesti henkilökohtaisena aika-ajona. Lisäksi Tourilla on monesti ajettu joukkueista koostuva aika-ajo yhdellä etapeista. Henkilökohtaisen aika-ajoetapin merkitys on erilaisista etapeista yleensä suurin, ja tämä etappimuoto yleensä toimii ratkaisevana tekijänä kokonaiskilpailun voitossa. Tourin eri etapeilla maasto on mitä erilaisempaa sisältäen raskaita ylämäkiä, sekä sprinttejä ja kestävyyttä vaativia tasaisempia matkoja. Tämän seurauksena yltääkseen kokonaiskilpailun voittoon, pyöräilijän on oltava hyvin monipuolinen ja pystyttävä suoriutumaan erinomaisesti niin raskaissa ja pitkissä nousuissa kuin aika-ajoissakin. Kokonaiskilpailun voiton ohella useat kuskit keskittyvätkin nimenomaisesti yhden, oman pyöräilyvahvuuden sisältävän etapin voittamiseen.

Muut ympäriajot: Italian Giro sekä Espanjan Vuelta

Vaikka Ranskan ympäriajoa pidetään vaikeimpana maantiepyöräilykilpailuna, ei kaksi muutakaan, Italian ja Espanjan ympäriajot ole helppoja. Tourin kaltaisesti myös Italian ympäriajolla on pitkä historia. Italian ympäriajo (Giro d’Italia), tutummin pelkkä Giro on ajettu vuosittain aina vuodesta 1909 lähtien, mutta maailmansotien aikana kilpailua ei järjestetty. Kilpailu perustettiin alun perin kasvattamaan urheilulehti La Gazzetta dello Sportin myyntiä. Reitti vaihtelee vuosittain ja paikoin kilpailua ajetaan myös Italian naapurivaltioiden puolella. Kolme viikkoa kestävä Italian ympäriajo järjestetään yleensä toukokuun lopussa tai kesäkuun alussa. Kilpailussa on tyypillisesti pidetty vain kaksi lepopäivää ja 21 muuna päivänä kilpaillaan. Kolmas suuri ympäriajo kilpaillaan Espanjassa. Espanjan ympäriajo (Vuelta Ciclista a España, tutummin pelkkä Vuelta) on näistä kolmesta suuresta ympäriajosta uusin. Se järjestettiin ensimmäisen kerran vuonna 1935, ja kaksikymmentä vuotta myöhemmin Vueltaa alettiin ajamaan vuosittain. Espanjan ympäriajon perustamisen taustalla oli Italian Giron tavoin paikallisten urheilulehtien suurempien levikkien tavoittelu. Syyskuussa ajettava kilpailu kestää Tourin ja Giron tavoin kolme viikkoa. Myös Espanjassa ajettava reitti vaihtuu vuosittain. Kaksi kisan etapeista on yleensä ajettu henkilökohtaisina aika-ajoina ja kokonaiskisan viimeisimpänä etappina on tyypillisesti ajettu Espanjan pääkaupunkiin Madridiin päättyvä etappi.